Liemba, no tan “indestructible”…

Kigoma en Tanzania es uno de los puertos más activos en el noreste del lago Tanganica, ya que ha sido el único con conexión ferroviaria en funcionamiento hasta el Océano Índico.

Y es en el puerto de Kigoma, donde actualmente se encuentra varado el buque Liemba.


El Liemba fue construido en 1913 en Alemania, con la intención que el Imperio Alemán controlara el lago Tanganica durante la Primera Guerra Mundial.

Navegó desde Alemania hasta el puerto de Dar es Salaam en Tanzania, y luego fue dividido en 22.000 piezas, algunas trasladadas en tren hasta el lago Tanganica y otras llevadas por porteadores atravesando la jungla. Y en el muelle de Kigoma volvieron a montarlo!!

Combatió durante la Primera Guerra Mundial en aguas del lago Tanganica, cuando el territorio era colonia alemana, luchando contra navíos ingleses y belgas; y estuvo en servicio hasta 1916, cuando fue hundido por los propios alemanes para que no cayera en manos enemigas, y lo hicieron usando toneladas de arena!.

Quedó sumergido a 10 metros de profundidad y por fortuna no sufrió graves desperfectos, por lo que en 1926 los británicos lo reflotaron, lo pusieron de nuevo en uso, limpiando sus motores y cubiertas, para ser utilizado como ferry de pasajeros surcando las orillas orientales del lago Tanganica, recogiendo y descendiendo pasajeros y mercancías tanto en los territorios de Tanzania como de Zambia; hasta sirvió para el rescate de miles de refugiados burundeses agolpados en la ribera norte de Tanzania.

El Liemba ha viajado durante más de 100 años, hasta 2018, cuando tras varias averías y reparaciones, finalmente no se ha conseguido arreglar, y ahí está varado, en Kigoma, majestuoso y decadente, contemplando su lago, recordándonos su historia, esperando.


El barco, también conocido en la zona como "El indestructible" por su gran resistencia, guarda otro apodo más literario: "La reina de África", ya que fue la inspiración en 1935 de la novela homónima de Forester, así como la posterior versión cinematográfica que John Huston rodó por esas tierras. De hecho, la voladura final del barco alemán bien podría ser una imaginaria voladura del Liemba.

La película fue protagonizada por Humphrey Bogart y Katharine Hepburn; y todo el equipo de rodaje enfermó por malarias y otras fiebres. Todos menos Houston y el propio Bogart. Las crónicas de la época cuentan que fue porque bebieron muchos líquidos, aunque no fuera agua.


Durante muchos años embarcarse en el Liemba era la mejor experiencia que puede encontrar un viajero ávido de salirse de las rutas trazadas en los países africanos, e inspiración de aventureros escritores como gran referente de la verdadera esencia de África.

Nos queda leer sus relatos o visitar el Liemba anclado, recorrer su leyenda, recrear sus viajes, …, como decía el escritor Javier Reverte:

“Volver a las colinas, las praderas, los bosques y los lagos del este de África, …., acelera los latidos del corazón y renueva los fluidos del espíritu…”


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Liemba, not so “indestructible”…


Kigoma in Tanzania is one of the busiest ports in the northeast of Lake Tanganyika, as it has been the only one with a functioning railway connection to the Indian Ocean.

And it is in the port of Kigoma, where the vessel Liemba is currently stranded.

The Liemba was built in 1913 in Germany, with the intention that the German Empire would control Lake Tanganyika during the First World War.

It sailed from Germany to the port of Dar es Salaam in Tanzania, and was later divided into 22.000 pieces, some transported by train to Lake Tanganyika and others carried by porters through the jungle. And at the Kigoma dock, the boat was again assembled!!!

It fought during the First World War in Lake Tanganyika, when the territory was a German colony, fighting against English and Belgian ships; and it was in service until 1916, when was sunk by the Germans themselves so that it would not fall into enemy hands, and they did it using tons of sand!

It was sunk 10 meters deep and did not suffer serious damage; so in 1926 the British refloated it, put it back into use, cleaning its engines and decks, to be used as a passenger ferry along the eastern shores of Lake Tanganyika, picking up and dropping passengers and goods in the territories of Tanzania and Zambia; it was even used to rescue thousands of Burundian refugees crowded on the northern shore of Tanzania.


The Liemba has traveled for more than 100 years, until 2018, when after several breakdowns and repairs, it has finally not been fixed, and there it is stranded, in Kigoma, majestic and decadent, contemplating its lake, reminding us of its history, waiting.


The ship, also known in the area as "The indestructible" for its great resistance, keeps another more literary nickname: "The African Queen", since it was the inspiration in 1935 of the novel by Forester, as well as the film that John Huston shot in those lands. In fact, the final blast of the German ship could well be an imaginary blast of the Liemba.

The film starred Humphrey Bogart and Katharine Hepburn; and the entire film crew fell ill with malaria and other fevers. All except Houston and Bogart. The chronicles of the time say that it was because they drank a lot of liquids, even if it was not water.


For many years, embarking on the Liemba was the best experience that an avid traveller can find to get off the routes traced in African countries, and inspiration from adventurous writers as the great reference of the true essence of Africa.

It remains for us to read their stories or visit the anchored Liemba, go through its legend, recreate its travels, ..., as the writer Javier Reverte said:

"Going back to the hills, the meadows, the forests and the lakes of East Africa,…., it accelerates the heartbeat and renews the fluids of the spirit…"


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